Cepa brasileña del coronavirus que causa alarma en el mundo: por Carlos Meneses Sánchez

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Una nueva variante del coronavirus surgida en el corazón de la Amazonía brasileña vuelve a encender la alerta internacional. Los científicos se enfocan ahora en descifrar los misterios de esta variante identificada ya en ocho países y que puede ser más infecciosa, aunque todavía se conoce poco de ella.

 

 

Hay indicios de que la bautizada como P.1 sea uno de los factores que están detrás de la explosión de casos de covid-19 en Manaos, capital del estado de Amazonas, donde los servicios sanitarios se vieron completamente desbordados.

 

Con un número más alto de mutaciones, también se estudia si la cepa detectada en Brasil es más peligrosa que las variantes encontradas en Reino Unido y Sudáfrica, que son las tres que más preocupan a la Organización Mundial de la Salud (OMS).

 

En medio de este preocupante hallazgo, la pandemia vuelve a azotar con fuerza todo Brasil, que ya acumula casi 224.000 muertes y 9,1 millones de casos, según datos oficiales.

 

¿Dónde y cuándo apareció?

La primera voz de alarma la dieron las autoridades japonesas el 9 de enero pasado, después de analizar las muestras de cuatro pasajeros que llegaron una semana antes a Tokio tras viajar una temporada por Amazonas.

 

Una investigación preliminar de la Fundación Oswaldo Cruz (Fiocruz), centro de investigación médica de referencia en Latinoamérica, indicó que esta nueva variante es un “fenómeno reciente”.

 

Probablemente se desarrolló en diciembre y evolucionó a partir de variantes que se encontraban en circulación en Amazonas.

 

De hecho, en Manaos se han detectado ya cerca de 30 variantes del coronavirus, pero la más inquietante es la P.1, según explica a la agencia EFE José Eduardo Levi, investigador del Instituto de Medicina Tropical de la Universidad de Sao Paulo (USP).

 

¿Qué características tiene?

Aunque es habitual que los virus sufran una serie de mutaciones, a veces casi imperceptibles y que no alteran los tratamientos, esta variante mostró algunas características particulares.

 

Según Fiocruz, la variante de Manaos acumuló en un breve espacio de tiempo “un número de alteraciones genéticas fuera de lo común”, varias de ellas en la proteína “spike” (espiga), de la que se vale el nuevo coronavirus para entrar en las células humanas.

 

Se han identificado 12 mutaciones únicamente en esa proteína “spike” de la variante brasileña, tres de ellas preocupan especialmente: K417N, E484K, N501Y.

 

¿Es más contagiosa?

Esos tres conjuntos de letras y números representan aminoácidos de la “spike”, cuya mutación está asociada a un mayor poder de transmisibilidad. Ayudarían a que el virus se replique más y que se ensamble mejor con el receptor de entrada de la célula.

 

“Es como si tienes una puerta, que es la célula, y la cerradura, que es el receptor. Y ahora tienes un virus que abre más fácilmente esa cerradura. Si consigue entrar de forma más fácil aumenta el poder de ser más infecciosa”, explicó a EFE Felipe Naveca, virólogo del Instituto Leônidas & María Deane (Fiocruz Amazonía).

 

Por otro lado, se desconoce si esta nueva variante produce cuadros más graves de la enfermedad.

 

Hasta el momento hay un caso confirmado de una persona que contrajo el coronavirus en marzo de 2020 y fue reinfectada por la variante amazónica, a pesar de tener anticuerpos.

 

“No tenemos cómo afirmar que el virus escapó a los anticuerpos o si bajaron tanto que no consiguieron neutralizarlo. Eso está en estudio”, apunta Naveca.

 

¿En qué se parece a las cepas de Gran Bretaña y de Sudáfrica?

La brasileña no surgió a partir de la británica o la sudafricana.

 

Las tres evolucionaron de manera independiente y surgieron esporádicamente en los tres países, aunque se ha descubierto que algunas de las mutaciones identificadas en la proteína “spike” son las mismas.

 

“Creemos que son más contagiosas por tener esa mutación en común que aumenta la transmisibilidad”, apunta Levi, virólogo también del laboratorio DASA.

 

Levi cree que la brasileña podría ser la más “peligrosa”, al menos por el número de mutaciones identificadas en la proteína “spike”: 12 frente a las 8 encontradas en la británica o las 10 de la sudafricana.

 

¿La variante amazónica es responsable del colapso en Manaos?

Las números dicen que sí, pero no sería la única causa del caos en la capital amazónica brasileña.

 

Las muestras analizadas en diciembre por la Fiocruz detectaron la P.1 en el 51% de los casos. Ese porcentaje se ha disparado hasta el 91% en enero, lo que indica que se extiende rápido y se ha convertido en el linaje predominante en Amazonas.

 

Sin embargo, a la tragedia de Manaos también han contribuido otros factores. En estos meses hay una mayor circulación de otros virus respiratorios en la región amazónica, como influenza, complementado con un agotamiento social de las medidas de distanciamiento en plenas fiestas navideñas.

 

Todo ello, unido a la nueva variante y la escasa infraestructura hospitalaria de Amazonas, ha provocado el colapso de su sistema de salud y una escasez de oxígeno para los pacientes graves que podría haber causado más muertes.

 

El ministro de Salud de Brasil, Eduardo Pazuello, está siendo investigado por ello.

 

¿Se agrava la pandemia en Brasil?

Según los expertos consultados, si esta nueva variante se asienta en todo el territorio, lo que ya puede estar ocurriendo, es posible que agrave la delicada situación sanitaria del país.

 

El ex ministro de Salud Luiz Henrique Mandetta, quien fue destituido en plena pandemia por el presidente Jair Bolsonaro por defender el aislamiento, alertó en una entrevista a un canal de televisión local que la nueva variante puede provocar una “megaepidemia” en 60 días, si no se toman medidas.

 

Por el momento, en Brasil, fuera de Amazonas, se han detectado tres casos importados de la variante en el estado de San Pablo (sureste), pero el número puede ser mucho mayor.

 

¿En qué otros países se detectó?

Según la Organización Mundial de la Salud, ya se han identificado casos de este nuevo linaje en otros siete países además de Brasil: Japón, Estados Unidos, Reino Unido, Italia, Alemania, Corea del Sur e Irlanda.

 

Algunas de estas naciones y otras, como Portugal, Perú, Turquía o Colombia, han suspendido los vuelos procedentes de Brasil ante el temor por la P.1.

 

Por ahora no se han informado casos en otros países de América latina, aunque no se descarta que esta cepa pueda detectarse en alguno de los vecinos del gigante sudamericano.

 

¿Las vacunas que existen hoy son efectivas?

Varias de las vacunas desarrolladas hasta la fecha fueron pensadas a partir de la proteína “spike” del coronavirus.

 

En este sentido, aquellas que estén basadas puramente en esa proteína, las mutaciones registradas en las variantes británica, sudafricana y brasileña “pueden llevar a una pérdida de eficacia” de esas fórmulas, “aunque no total”, considera Levi.

 

Todavía no se han publicado estudios de efectividad con la variante brasileña.

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